Râul Bistrița izvorăște din Munții Rodnei de la 1.850 metri altitudine, dintr-un circ glaciar minor de sub vârful Gargalău (2.159 metri).

Râul străbate Carpații Orientali și se varsă în Siret în aval de Bacău.

Porțiunea dintre izvoare și confluența cu Râul Dorna (în amonte de orașul Vatra Dornei) este cunoscută ca Bistrița Aurie.